時間回到 2012 年秋天,當時64 歲的多倫多大學教授辛頓和他的兩名研究生發表一篇研究論文,向世界展示 AI 的潛力,論文顯示,他們訓練一個神經網路來辨識常見的物體,例如花、狗和汽車。

這項技術的準確性讓其他科學家驚訝不已,並引起人工智慧研究員余凱的注意,余凱在一次研究會議上認識辛頓博士,那時他已開始為百度工作。

據3位知情人士透露,百度向辛頓和他的學生出價1200萬美元,邀請他們加入百度北京公司,但辛頓拒絕百度的邀請,卻也對豐厚的薪酬動心。

根據鳳凰科技報導,辛頓畢業於劍橋大學,除了偶爾在微軟和谷歌任職外,他的大部分職業生涯都在學術界度過,對於報酬並不是很在意。但他自己擁有一個患有神經多樣性(如自閉症、多動症)的孩子,所以金錢能夠帶來經濟保障。

「我們不知道自己值多少錢」辛頓表示。他咨詢收購方面的律師和專家,想出了一個計畫,「我們將舉行一場拍賣,自己兜售自己。」

此次人才拍賣在年度AI會議期間舉行,地點位於加州太浩湖的酒店,科技巨頭們都聽到風聲,谷歌、微軟、百度和其他公司開始相信,神經網路將是一條AI發展之路,它不僅能讓機器看,還能讓機器聽、寫、說話,甚至最終實現思考。

谷歌CEO佩奇(Larry Page)曾在谷歌AI實驗室谷歌大腦看到過類似的技術,他認為辛頓的研究可以提升他手下科學家的工作水準,他給谷歌高級工程副總裁尤斯塔斯(Alan Eustace)開了一張幾乎是空白支票(隨意填數),讓他聘請自己需要的任何AI專家。

於是,尤斯塔斯和谷歌大腦負責人迪恩(Jeff Dean)飛到太浩湖,就在這場人才拍賣舉行的前一天晚上,他們帶着辛頓及其學生們到賭場酒店的一家牛排館吃晚餐。迪恩回憶說,那裡充斥着濃烈的舊香煙味,晚餐時,尤斯塔斯和迪恩極力遊說辛頓到谷歌工作。

隔天,辛頓在他的酒店房間舉行這次拍賣,受到背部舊傷影響,他很少坐下,他把一個垃圾桶倒過來放在桌子上,然後把筆電放在上面,在接下來的2天,他看著報價滾滾而來。

谷歌發出邀約,微軟緊隨其後,隨著報價上漲,谷歌旗下AI公司 DeepMind 很快退出了,根據詳細介紹此次拍賣的文件,科技巨頭們先將出價提高到2000萬美元,然後又增加到2500萬美元,當價格超過3000萬美元時,微軟退出了,但隨後又以3700萬美元(約11.64億台幣)的價格重新加入了競標。

「我們感覺就像是在拍電影。」辛頓這樣形容拍賣過程,接著,微軟第二次退出,只剩下百度和谷歌,他們把出價提高至4200萬美元,然後是4300萬美元,最終,辛頓博士和他的學生們在4400萬美元(約13.84億台幣)的價格停止這次拍賣,雖然出價仍在上升,但他們想為谷歌工作。這一報酬已經很驚人。

不過,今年5月辛頓宣布從谷歌離職,辛頓表示,從谷歌辭職是為了可以自由地談論AI的風險,他說,現在對自己一生從事的工作感到有些後悔。

辛頓認為,隨著企業不斷改進AI系統,它們會變得愈來愈危險。「看看5年前和現在的情況」他在談到AI技術時說,「接受差異並將其傳播出去,太可怕了!」

他表示,直到去年,谷歌一直是這項技術的「適當管理者」,小心翼翼地不釋放可能造成傷害的東西。但是現在,微軟用聊天機器人增強必應搜尋引擎,挑戰谷歌的核心業務,導致谷歌也在競相部署同樣的技術,辛頓說,科技巨頭陷入一場可能無法阻止的競爭。

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